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Know, Understand and Protect Bats

This article talks about the importance of bats for ecosystems and humans. The article also invites the reader to participate in activities related to Bat Week, an annual international celebration of the role of bats in nature. The original article was provided in Spanish by Benitez Strategies, Washington, D.C. The associated English article in the right hand column was translated by Google. All illustrations are from Wikimedia Commons.

Descubre El Bosque

By Pablo Noriega

A  pesar de los mitos que se han hecho entorno a los murciélagos y su forma de ser, estos pequeños animales son de mucha importancia para la naturaleza, razón por la cual existe una noble iniciativa para concientizar sobre su gran papel ecológico. Como cada año a finales de octubre, justo durante la época de Halloween y el Día de Muertos, celebramos la Semana del Murciélago, con la cual tendremos la oportunidad de conocer, apreciar y comprometernos con la conservación de esta especie.

Estos mamíferos voladores (únicos en su tipo), después de los roedores, son el segundo grupo de mamíferos más importante por su número y diversidad biológica, pero tienen la mayor importancia ecológica por su impacto en la naturaleza. Además de estar presentes en casi todo el mundo por ser muchas las especies de murciélagos que hay, son fundamentales para un buen desarrollo medioambiental, pues como polinizadores, dispersores de semillas y controladores de plagas, mantienen en equilibrio la biodiversidad de los ecosistemas en que habitan. Como ejemplos, hoy sabemos que los murciélagos son un componente esencial en el mantenimiento y regeneración de los bosques; además que su guano, es decir, su excremento en grandes cantidades, sirve como fertilizante y se vuelve una alternativa natural y orgánica para el cultivo agrícola.

Discover Bats

By Pablo Noriega

Despite the myths that have been made about bats and their way of being, these small animals are very important for nature, which is why there is a noble initiative to raise awareness about its great ecological role. Like every year at the end of October, just during Halloween and Día de Muertos, we celebrate the Bat Week, with which we will have the opportunity to know, appreciate and commit ourselves to the conservation of this species.

These flying mammals are the second most important group of mammals due to their number and biological diversity, but they are of the highest ecological importance due to their impact on nature. In addition to being present in almost all the world because many species of bats exist, they are fundamental for a good environmental development, because like polinizadores, dispersers of seeds and controllers of pests, maintain in balance the biodiversity of the ecosystems in which they inhabit . As examples, we now know that bats are an essential component in the maintenance and regeneration of forests; in addition, its guano, that is, its excrement in large quantities, serves as fertilizer and becomes a natural and organic alternative for agricultural cultivation.

A single little brown bat can eat up to 1000 mosquitoes in a single hour, and is one of the world’s longest-lived mammals for its size, with life spans of almost 40 years.

Su necesidad de cuidado deriva de los mitos que se han hecho a lo largo del tiempo para desprestigiarlos. Estos pequeños animales han llegado a ser bastante incomprendidos por algunas personas, causándoles repulsión a una parte de la población que no conoce ni entiende el papel tan benéfico que juegan. Sin embargo, el murciélago es un animal totalmente benéfico, brindando al ser humano una gran cantidad de servicios, muchos de los cuales no se tiene conocimiento. Por ejemplo, cuando comemos una fruta tropical, no nos imaginamos que pudo haber sido un murciélago quien actuó como polinizador, o que dispersó la semilla que hizo crecer el árbol de dicha fruta. También debemos agradecerles otras acciones como es el hecho de eliminar a los mosquitos o zancudos que llegan a ser portadores del dengue o el chikunguña y enfermedades por el estilo, además de eliminar a otros insectos y pestes que consumen las cosechas.

Los murciélagos pertenecen al orden de los quirópteros, por desarrollar sus extremidades superiores en forma de alas. Se tienen registradas más de 1,300 especies de murciélagos a nivel mundial, representando el 20 por ciento de las especies de mamíferos del planeta.

A diferencia de lo que comúnmente se cree, los murciélagos no están ciegos y pueden ver bastante bien. Lo que pasa es que su sentido más potente es el auditivo al contar con la capacidad de ecolocalizar a sus presas y volar en la más completa obscuridad.

Their need for care derives from the myths that have been made over time to discredit them. These small animals have become quite misunderstood by some people, causing them repulsion to a part of the population that does not know or understand the beneficial role they play. However, the bat is a totally beneficial animal, providing to the human being a great amount of services, many of which are not known. For example, when we eat a tropical fruit, we do not imagine that it could have been a bat that acted as a pollinator, or that dispersed the seed that grew the tree of that fruit. We should also thank other actions such as the elimination of mosquitoes or mosquitoes that become carriers of dengue or chikunguña and diseases like that, in addition to eliminate other insects and pests that consume the crops.

Bats belong to the order of chiroptera, for developing their upper extremities in the form of wings. More than 1,300 species of bats are registered worldwide, representing 20 percent of the mammal species on the planet.

Unlike what is commonly believed, bats are not blind and can see quite well. What happens is that its most powerful sense is the auditory having the ability to echolocate its prey and fly in the most complete darkness.

Bats will sometimes appear in your home during the winter months. They hibernate from late fall (Oct/Nov) until spring arrives (Mar/Apr). It was previously believed bats migrated to caves or mines for hibernation, but we now know many will hibernate inside homes and buildings.

La alimentación de los murciélagos también es muy variada: además de los murciélagos insectívoros, también hay especies de frugívoros (se alimentan de frutas, flores y hojas), polinívoros (consumen polen), carnívoros (se alimentan de la carne) y piscívoros (comen pescado). Una triste realidad es que, a pesar de ser sólo 3 las especies que se alimentan de sangre de las vacas (hematófagos) y que su consumo sea de muy poca cantidad de sangre, siendo mentira que afecten la ganadería, gracias a estas especies hematófagas se han desprestigiado y puesto en peligro a las demás, al ser víctimas de la parte de la sociedad que sólo reconoce leyendas negativas sobre los murciélagos vampiros y por temor deciden matar a todos sin razón.

Es por esto que el principal peligro al que enfrentan las poblaciones de murciélagos se debe al ataque directo del ser humano, que muchas veces es absurdamente incitado ya sea por su particular aspecto, por sus hábitos nocturnos o por toda la serie de mitos insólitos que hay alrededor de ellos. Sin embargo, también enfrentan otras amenazas como es la pérdida importante de su población debido a diversos factores entre los que destacan el Síndrome de Nariz Blanca, los pesticidas y la destrucción de su hábitat.

Es por todo lo anterior que se vuelve indispensable concientizar sobre la importancia de los murciélagos y la necesidad de extremar sus cuidados en beneficio de todos. La Semana del murciélago existe para hacer entender a todas las personas que al proteger a los murciélagos, estamos protegiendo nuestro entorno. Habrá muchas actividades de aprendizaje, concursos y hasta un evento en el Capitolio en Washington, D.C. Para aprender más y conocer estas actividades a realizarse, entra a la página oficial de la Semana del Murciélago: www.batweek.org.

The bats are also very diverse: in addition to insectivorous bats, there are also frugivorous species (they eat fruits, flowers and leaves), pollinators (they eat pollen), carnivores (they feed on meat) and piscivorous fish). A sad reality is that, although there are only 3 species that feed on blood from cows (hematophagous) and that their consumption is of very little blood, being a lie that affect livestock, thanks to these hematophagous species have discredited and endangered others by being victims of the part of society that only recognizes negative legends about vampire bats and out of fear they decide to kill everyone without reason.

This is why the main danger faced by bat populations is due to the direct attack of the human being, which is often absurdly incited either by its particular aspect, nocturnal habits or the whole series of unusual myths around them. However, they also face other threats such as the significant loss of their population due to various factors including White Nose Syndrome, pesticides and the destruction of their habitat.

It is because of all the above that it becomes essential to raise awareness about the importance of bats and the need to take care of them for the benefit of all. Bat Week exists to make all people understand that by protecting bats, we are protecting our environment. There will be many learning activities, contests and even an event at the Capitol in Washington, D.C. To learn more and get to know these activities, go to the official website of Bat Week: www.batweek.org.