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Lessons from Harvey (Las lecciones de Harvey)


Without a doubt, Hurricane Harvey is a historic catastrophe. After making landfall Friday and becoming a tropical storm, it has continued to wreak havoc: death, loss, missing persons, and an immediate and lingering fear among many communities.

Adrianna Quintero, Executive Director and Founder of Voces Verdes

I have firsthand experience with devastating hurricanes, having lived in the path of the storm when Hurricane Andrew hit Miami in 1992. Andrew came on shore as a powerful Category 5 hurricane—the highest on the scale.

Communities were literally wiped out; people lost everything, and lives were lost. Still, the day after Andrew hit, we had something in Miami that Southeastern Texas has not had: sunshine. Clear blue sky days that allowed us to get to the task of cleaning up and “recovering” almost immediately. While we lacked power and water for weeks and had only remnants of our former homes, we could get outside and get back to the business of rebuilding. Texas has not been so lucky.

Houston Police SWAT officer Daryl Hudeck carries Catherine Pham and her 13-month-old son Aiden after rescuing them from their home surrounded by floodwaters from Tropical Storm Harvey, Aug. 27, 2017, in Houston. Photo by David J. Phillip

Like Andrew, Harvey was a devastating hurricane which left coastal damage from strong winds, ocean surge and rain, but unlike Andrew, Harvey has punished Texas with almost non-stop rain dropping at least 21 trillion gallons of rain. The images of human suffering are tragic. The stories of survival and rescues by average citizens, are heartening. People have lost their lives, families have been forced out of their homes, some have been separated, and thousands are left wondering “what happens next.” Even emergency shelters have begun to flood and more flooding is expected. Cleanup and rebuilding is likely to take years.

Hurricanes like Harvey pose an immediate and long term threat to public health from infectious diseases, to water contamination, more pollution, power outages, mold, economic and job disruption, and mental stress. For vulnerable people like children, the elderly or people with health problems, these impacts are even more serious. Access to health services, food and needed services is limited potentially exacerbating existing conditions, and rescue and rebuilding brings its own set of injuries and illnesses.

Even without flooding, being displaced from one’s home disrupts our psyche and makes us feel vulnerable. Loss of a home also poses challenges for work and school as well. For low-income communities, these impacts are even more severe and lingering.

Harrisburg/Manchester,, Photo Courtesy Union of Concerned Scientists

Some of the hardest hit communities by Harvey are low-income, communities of color, like the community of Harrisburg/Manchester, where 97 percent of residents are people of color, and 37 percent of them live in poverty. Even those not “officially” living in poverty are affected by other environmental injustices that are only exacerbated by disasters like these. One study by TEJAS and the Union of Concerned Scientists, found that 90 percent of the population in Harrisburg/ Manchester lives within one mile of an industrial facility—many of which have already been reporting hazardous chemical releases, as oil and gas facilities damaged by the storm have released more than two million pounds of dangerous chemicals like the cancer causing benzene and nitrogen oxide which can cause problems such as wheezing, coughing, colds, flu and bronchitis, adding new health threats to Houston’s woes.

Low-income renters are also especially vulnerable group facing the loss of their homes and belongings with little recourse. Furthermore, the recovery and rebuilding of low-income rental housing will be the most difficult yet most critical task of recovery for a region with such high rates of poverty and inequality. For low-income impacted communities, the road ahead will be long.

Texas is also home to the nation’s second largest Latino population, 9.8 million.

The Houston-The Woodlands-Sugar Land, metro area is home to 2,335,000 Hispanics, 36.4% of the population, many of which face economic and language barriers which make accessing aid and help challenging if not impossible. But by far those facing the most dire situation, are undocumented immigrants. Anti-immigrant measures by the Trump administration have caused fear among the Latino community and even among those with protected status under the DREAM Act now live in constant fear of deportation which in turn stands in the way of many seeking any help whatsoever, even if their lives are at risk. Most undocumented immigrants also fear requesting any type of aid for damages, leaving them with little to nothing and forced to start over.

So once again, it’s those among us who already have to fight to get ahead and out of poverty, those who already face discrimination, those who already struggle with illness, who suffer the most. While disasters themselves may not discriminate, but the way that we have developed our cities and our policies, and the way we treat millions of our fellow Americans, do. We are all stakeholders when it comes to protecting our environment and as such it’s on us to make sure that we are all protected.

Climate change is making hurricanes like Harvey more intense, wetter, and more severe. Warmer air holds more moisture, feeding more precipitation into storms resulting in more rainfall and increasing the risk of flooding. Policies proposed by the Trump Administration that ignore the reality of climate change put us all at risk and put these communities directly in harm’s way and lives at risk, and the toll can be seen worldwide. In the US, the impact of climate change in is now clear, costly and widespread. While it’s too soon to tell, Harvey will likely cost us hundreds of billions of dollars and an unaccountable amount of human impacts.

While no one storm can be tied to climate change, ignoring the fact that climate change and inequitable and non-sustainable development puts us at greater risk and is foolish and reckless. Only when we face the facts and stop our reliance on fossil fuels, start developing communities that are sustainable and livable for all, and stop discriminating by race and socioeconomic status in our planning, will we truly be able to protect our neighbors from future impacts and save, not sacrifice another slew of lives, hopes and dreams.


Las lecciones de Harvey

Por Adrianna Quintero, Directora Ejecutiva y Fundadora de Voces Verdes

Sin lugar a duda, el Huracán Harvey ha sido una catástrofe histórica. Además de ser un huracán con vientos devastadores, se convirtió en una tormenta tropical extrema la cual castigó a Texas con lluvias nunca vistas. Yo personalmente viví de primera mano un huracán devastador cuando el huracán Andrew azotó a Miami en agosto de 1992. Andrew llegó a Miami como un huracán de categoría 5, la más alta en la escala. Comunidades enteras fueron literalmente arrasadas. Miles de personas perdieron todo.

Tal como Andrew, Harvey ha sido un huracán devastador que dejó daños costeros derivados de los fuertes vientos y un aumento en el mar; sin embargo, a diferencia de Andrew, Harvey ha castigado a Texas con aguaceros casi permanentes de al menos 21 trillones de galones de lluvia. Las imágenes del sufrimiento humano son trágicas. Las historias de sobrevivencia y rescates por ciudadanos comunes y corrientes son esperanzadoras. Se han perdido vidas. Familias se han visto forzadas a dejar sus hogares, algunos han sido separados, y miles se preguntan “qué vendrá después?” Incluso los albergues de emergencia han comenzado a inundarse y más inundaciones se esperan. La limpieza y reconstrucción quizá tomen años.

Huracanes como Harvey representan una amenaza inmediata y a largo término para la salud pública ya que dejan en su camino enfermedades infecciosas, contaminación del agua, contaminación del aire, cortes de energía, moho, disrupción económica y laboral, y estrés mental. Para la gente vulnerable como los niños y los ancianos o aquellos que tienen problemas de salud, estos impactos son todavía más severos.

Aún sin inundaciones, tener que abandonar nuestro hogar representa una disrupción física y mental ya que nos hace sentir vulnerables. La pérdida de un hogar también trae retos laborales y escolares. Para las comunidades de bajos ingresos, estos impactos son mucho más severos y permanentes.

Algunas de las comunidades más abatidas por Harvey son de bajos ingresos y comunidades de grupos étnicos como la comunidad de Harrisburg/Manchester donde el 97% de los residentes son personas de etnias y 37% de ellas viven en la pobreza. Incluso aquellos que no viven “oficialmente” en la pobreza, se ven afectados por otras injusticias ambientales que se empeoran con desastres como este. Un estudio realizado por TEJAS y la Unión de Científicos Responsables, encontró que el 90% de la población en Harrisburg/Manchester, vive a una milla de una instalación industrial -muchas de las cuales ya han reportado el desecho de sustancias químicas peligrosas, mientras que algunos complejos de petróleo y gas que fueron dañadas por la tormenta han desechado más de dos millones de libras de químicos peligrosos causantes de cáncer tales como el benceno y el óxido de nitrógeno que puede causar problemas como tos, resfríos, gripes y bronquitis, agregando nuevas amenazas a dificultades de Houston.

Los arrendatarios de bajos ingresos son también un grupo especialmente vulnerable ya que enfrentan la pérdida de sus hogares y pertenencias y cuentan con pocos recursos para reemplazarlos. Más allá de eso, la recuperación y reconstrucción de las viviendas para personas de bajos ingresos será la más difícil y a la vez una de las más importante tareas de recuperación para una región con tan altos índices de pobreza e inequidad. Para las comunidades de bajos ingresos que fueron impactadas el camino a recorrer será largo.

Aunado a lo anterior, Texas alberga a la segunda población más extensa de latinos con 9.8 millones de latinos en el área. Además el área metropolitana de The Houston-The Woodlands-Sugar Land, es hogar a 2 millones 335 mil hispanos – el 36.4% de la población – muchos de los cuales enfrentan barreras económicas y de lenguaje que impiden su acceso a servicios y ayuda pública. Sin embargo, los que enfrentan la situación más extrema, son los inmigrantes indocumentados. Medidas antimigratorias de la Administración Trump han causado miedo entre la comunidad latina y aún entre aquellos que cuentan con estatus de protección gracias a la Ley DREAM, la cual protege a jóvenes indocumentados quienes ahora temen buscar ayuda por temor de ser deportados. La mayoría de los inmigrantes indocumentados también temen solicitar cualquier tipo de ayuda por daños o pérdidas de propiedad y se verán forzados a comenzar de cero.

Así que una vez más, aquellos que tienen que luchar para superar y salir de la pobreza, aquellos que ya sufren discriminación, aquellos que batallan con enfermedades, son los que sufren más en estos desastres. Mientras que los desastres no discriminan por sí mismos, la manera en que se han desarrollado nuestras ciudades y políticas, sí lo hacen.

Todos tenemos responsabilidad cuando se trata de proteger nuestro entorno ambiental ya que todos dependemos de el. El cambio climático está provocando huracanes más intensos, más húmedos y más severos ya que el aire caliente mantiene más humedad, lo que alimenta una mayor precipitación en las tormentas, resultando en el incremento de lluvias y riesgos por inundación.

Las políticas propuestas por la Administración Trump que ignoran la realidad del cambio climático nos ponen a todos en riesgo y el precio de ello puede ser visto en todo el mundo. En los Estados Unidos, el impacto del cambio climático es ahora clarocostoso y extenso. Mientras que aún puede ser muy pronto para afirmarlo, Harvey muy probablemente nos costará cientos de billones de dólares y una cantidad inmensurable de impactos humanos.

A pesar de que ninguna tormenta puede atribuirse al cambio climático, ignorar el hecho de que el cambio climático y el desarrollo inequitativo y no sostenible nos pone en mayor riesgo y es irresponsable. Solamente cuando enfrentemos la realidad y dejemos de depender en los combustibles fósiles y comencemos a desarrollar comunidades sostenibles y habitables para todos, sin discriminar por raza o estatus socioeconómico seremos realmente capaces de protegernos de los peores impactos del cambio climático y dejar de sacrificar, otro tajo de vidas, esperanzas y sueños.